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借苹果A12之名中国芯产业伤疤未好疼痛已

2019-05-14 23:27:45 | 来源: 科技

日前苹果发布搭载A12芯片的三款新iPhone,不过从诸多外媒和国内媒体的报道和评论看,其创新乏善可陈。或许正基于此,某些国内媒体和业内人士将所谓新iPhone的创新点聚焦在其搭载的A12芯片上,甚至不吝溢美之词,更有甚者借此抨击国内友商(当然是华为)此前发布的麒麟980芯片,背后是何用心使人费解。

说来也巧,就在苹果发布新iPhone的同时,人民海外版发表了题为《世界芯片产业中的中国方阵:而今迈步从芯越》的评论文章,该文章在论述了芯片产业对于中国和相关产业重要战略价值的同时,也提及了与国外芯片巨头存在的差距,更肯定了我们在芯片领域取得的成绩,尤其是在代表未来产业发展方向的移动芯片领域,以华为海思和紫光展锐为代表的中国企业已占有一席之地。

曾几何时,缺芯一直是中国和相关产业创新和发展之痛。始于今年年初的中兴事件给我们业内上了生动的1课,更让我们意想到因为缺芯而受制于人要付出何等惨痛的代价。也正是如此,当时在业内掀起了中国要大力发展自主芯片的热潮,至少在舆论导向上,均是向好自主芯片,尤其是华为海思成为了中国芯片自主创新的典型代表。但不解的是,中兴事件刚刚得到和解(中兴付出了巨大的代价),我们的某些舆论导向似乎再次产生偏差,颇有伤疤未好,疼痛已忘的感觉,尤其是借助此次苹果新iPhone的发布,大肆渲染其搭载的A12芯片的创新性和性,直至以秒杀、完虐等字眼直指华为此前发布的麒麟980芯片。意欲何为?

首先我们并不否认此次新iPhone搭载的A12芯片相较于其前代A11芯片所带来的创新及性能等方面的提升。至于与麒麟980相比,谁优谁劣,除了芯片产品本身外,更应站在整个芯片产业创新和发展的维度,就像前述人民海外版的《世界芯片产业中的中国方阵:而今迈步从芯越》的评论文章所言,比现状更重要的是趋势,并据此认为华为海思已经具备比肩苹果和高通的实力。

具体到麒麟980和A12,麒麟980是全球首发商用7nm工艺制程,这一点就连苹果也不得不承认,这也是为何苹果在新iPhone发布会上称自己的A12是其A系列芯片首先采用7nm工艺制程的芯片,而非业内解读的全球或业内芯片。

众所周知的事实是,制程是衡量一个芯片企业创新水平重要的标志之一。尤其是在移动芯片领域,更先进制程的采取,意味着能效比的大幅提升,从而让自己在移动设备(例如智能)的竞争中占据先机,构成真正差异化的竞争优势。更关键的,它是智能给用户带来更新、更多及更佳运用的基础。

以的麒麟980为例,相比10nm,性能提升20%,功耗降低40%,晶体管密度提升1.6倍。与之相比,同样是由于7nm的采用,苹果A12相比A11运行速度更快、能效更高(两个性能大核心提速15%、降功耗40%,四个能效小核心功耗降低多50%)。而从综合性能看,苹果A12和麒麟980各有优势,A12在A系列处理器一贯强势的单核性能和上进一步增强,同时一定程度上补全AI短板,麒麟980则在新一代A76+G76架构和双核NPU的助力下,继续扩大AI性能的优势。

在此我们补充说明的是,7nm代表了芯片处理技术的一个壮举。迈入7nm工艺要比此前的工艺升级难得多。此前,芯片制造商GlobalFoundries无限期推迟了7nm工艺的研发计划;芯片巨头英特尔在芯片行业的领导地位建立在其制造实力上,但是在7nm制程工艺上也一直挣扎,经过多次推延后,其7nm芯片的产品要到明年年底才会上市。

由此可见,麒麟980在全球首发商用7nm制程绝非是时间先后这般简单,至少标志着华为在全球芯片产业的趋势中已显现出与苹果比肩的引领的潜力。

除制程外,依照人民海外版《世界芯片产业中的中国方阵:而今迈步从芯越》的评论文章中所言的芯片产业的换题趋势也为华为这样的中国企业提供了赶超的机会。而这个所谓的换题就是芯片的AI化趋势,具体到智能,就是智能向智慧的换题,这点已得到了产业的共鸣。而华为去年发布的麒麟970芯片就已率先内置NPU神经络运算单元,敲开了智能向智慧转型的大门,让人工智能技术真正在上落地,在AI运算能力上竞品。

到了今年的麒麟980.,其NPU已是第二代,而从苹果A12的介绍和演示的诸如HomeCourt 的APP,能够实现对人体、篮球、篮筐的实时跟踪及多人AR游戏中,我们不难发现这些运用场景与麒麟980演示的应用场景同出一辙。

其实早在去年华为970率先在业内采取独立的AI计算单元NPU的时候,苹果也随后发布了A11 Bionic内置神经引擎(类似麒麟970的NPU设计),到了今年,随着麒麟980发布,AI计算单元升级至双核NPU,苹果发布的A12 Bionic,也升级到了新一代神经引擎。

或许是华为发布时机选择而至,从麒麟970到980,至少从时间节点上,苹果的A11和A12颇有追逐华为的意味。但不可否认的是,麒麟970发布时独立NPU的出现的确开辟了移动SoC全新的设计思路和趋势。由此可见,作为厂商,洞悉和引领产业发展的趋势才是重中之重。从这个角度看,华为与苹果除了竞争,更是代表了产业发展的风向标。

正是由于以华为、苹果和三星为代表的自有芯片厂商在芯片层面的加速创新和对于未来产业趋势的前瞻性判断和把握,使得传统的专有移动芯片及其OEM厂商感受到了压力。

以目前全球的芯片厂商高通为例,先看芯片,先不说在的7nm的芯片大战中,高通被华为和苹果抢先发布,去年年底发布的骁龙845旗舰机芯片也是两次跳票之后的产物,甚至在今年年初还曝出了因为存有漏铜而被回炉重置的传闻。实际上此前,高通就因为架构设计不合理(例如骁龙820)致使的过热,进而造成厂商新机发布的延误和体验不佳,这些已经证明高通在芯片创新上显示出乏力的迹象。

至于代表未来趋势的AI竞争中,高通SoC中的 所谓AI 平台,去年7月,高通开放了骁龙神经处理引擎(NPE,Neural Processing Engine)的软件开发包SDK,开发者可以用它在骁龙600和800系列上优化AI应用。今年2月,高通推出了包含软硬件两部份的AI引擎(AI Engine),在骁龙核心架构上搭载了神经处理引擎(Neural Processing Engine,NPE)、Android NN API、Hexagon神经络库等软件。由此可以看出,高通并没有采用类似麒麟 980 和苹果A12 中独立的NPU,仅是通过配套的 SDK,尽量挖掘SoC 中已有的 CPU、GPU、DSP 在的 运算能力。不过,高通的这种方案在核心算法的运算效率上难免会存有劣势,AI性能的表现上与搭载独立NPU的SoC相比存有差距自在情理之中,而且不利于未来的技术演进以及应用场景的拓展。例如据鲁大师今年发布的年中报告的机性能排行榜显示,在AI部分,3款搭载麒麟970处理器(具备独立的NPU)的包揽前3就是明证。

遗憾的是,有报道称,高通新一代的骁龙平台,即855中仍可能不会引入独立的NPU,而且快也要在今年的年底发布,这意味着高通不仅本身在移动芯片的未来的趋势把握和现实的竞争中再次落后于华为和苹果这样的自有芯片厂商,更重要的是,此举也会致使采取其芯片的OEM厂商的竞争力也会不及华为和苹果这些具有自主芯片的厂商。

再看厂商,众所周知的事实是,由于目前全球智能市场3甲的三星、苹果和华为均有自主芯片,并借此成为名副其实的阵营。相比之下,使用高通移动芯片或者说支撑高通芯片业务的只有中国的OV、小米等企业,而这些企业也是苹果、华为、三星的主要竞争对手,尤其是在中国市场。那末如果在支持的芯片层面落后于华为、苹果的话,就像前述,这些OEM厂商的,尤其是旗舰机必将在竞争中再次处于下风。

其实业内已经看到,目前某些中国厂商在主流的旗舰机上依旧在部份使用高通的骁龙7系列芯片,而非旗舰机芯片8系列。究其缘由,除成本的考量,此前曝出的8系列芯片的跳票及漏洞而暴露出自身竞争力的不足恐怕才是主要的缘由,另外,在当下智能进入AI之时,在AI能力方面的表现,对于厂商的竞争力及用户的体验和选择起着至关重要的作用。但就像前述,受制于高通在芯片层面AI能力的表现,与之合作的厂商无奈之下也有刻意回避之嫌。

所谓树欲静而风不止。当以华为为代表中国企业在自主芯之路上有所建树,开始引领芯片创新和趋势,并借此进入全球智能产业阵营(今年第二季度在全球智能市场出货量首次超出苹果跃居第二,国内智能市场,对手),不断前行之时,我们某些业内人士和厂商,不顾基本的事实,只为一己之力,不惜借苹果A12之名,行打压对手,甚至否定中国芯片产业取得进步之事,这对于刚刚经历了芯痛的中国芯片产业和智能产业的公平竞争将有百害而无一利。

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